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El multimillonario centennial que busca enemigos en Silicon Valley

Steven Bertoni

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Ryan Breslow, de Bolt, impulsó el valor de su tecnología financiera al prometer un pago al estilo de Amazon a millones de minoristas online. Ahora, con sus fuertes críticas, desafía la cultura de la industria tecnológica.

05 Abril de 2022 09.16

Lejos de las vibrantes fiestas en la piscina de South Beach y de los enclaves de magnates que salpican la Bahía de Biscayne, Ryan Breslow, uno de los residentes más ricos de Miami y -a los 27 años- uno de los multimillonarios más jóvenes del mundo, se balancea con las piernas cruzadas sobre una almohada azul en su humilde bungalow justo en la frontera de Little Haiti.

Breslow pasa la mayor parte de los días solo en casa. Baila al ritmo de la música house disco en el AstroTurf de su patio trasero. Medita entre palmeras altísimas, estatuas blancas de Buda y un acondicionador de aire zumbando. Y, desde el escritorio de una caminadora en su solárium, cerca de los tambores ceremoniales, dirige Bolt, su startup fintech que tiene una valoración de US$ 11.000 millones, con 700 empleados, que proporciona a millones de tiendas en línea un proceso de pago sin fricciones con un solo clic al estilo de Amazon.

Vivo un estilo de vida de monje. Es increíble lo que puedes lograr si eliminas las distracciones”, dice Breslow, quien está vestido como un cañón de confeti: una camiseta estampada con un superhéroe de Bolt de color púrpura, pantalones cortos para correr salpicados de arcoíris, Nike psicodélicas con suelas brillantes.

Entre reuniones de Zoom y sesiones virtuales de yoga, Breslow, cuya participación en Bolt le da una fortuna de US$ 2.000 millones, come un almuerzo vegano de kilómetro 0 en soledad y silencio. Rara vez come delante de otras personas. Se abstiene de carne y gluten, cafeína y alcohol. Tampoco suplementos ni sustancias ilícitas.

La rutina estricta es parte de lo que él llama «trabajar como un león», una filosofía de ejecución en breves ráfagas de hiperconcentración e intensidad, similar a la caza del gran felino. “Hay demasiado teatro de trabajo, donde las personas siguen los movimientos para parecer ocupadas”, dice Breslow, quien recientemente instituyó una semana laboral de cuatro días en Bolt. “Prefiero que te concentres en tu salud, bienestar y familia durante tu tiempo libre, para que cuando estés aquí trabajando, estés totalmente involucrado”.

Después de la puesta del sol, evita las luces eléctricas y las pantallas porque interrumpen su sueño. En cambio, enciende velas y toca un tambor de piel de búfalo (él mismo lo hizo con la ayuda de una tribu indígena local) para relajarse antes de acostarse. “La mayoría de las personas que se enriquecen quieren ser parte de un círculo de élite. No quiero tener nada que ver con eso, probablemente soy uno de los únicos multimillonarios que tiene ese sentimiento”, dice Breslow con una sonrisa. “No quiero estar en sus clubes, sus grupos, sus fiestas”.

Para una persona hogareña enclaustrada que dice despreciar la escena de Silicon Valley, Breslow parece estar en todas partes en estos días. En total, ha recaudado 1 mil millones de dólares capitalistas de riesgo, 873 millones de dólares solo desde 2020 de tiendas de primer nivel como General Atlantic, BlackRock, WestCap y H.I.G. Crecimiento. Ha aumentado la valoración de Bolt a US$ 11.000 millones, una cifra que tiene a muchos en el mundo de las inversiones rascándose la cabeza, dado que la compañía solo obtuvo US$ 40 millones en ventas en 2021.

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La cantidad de compradores que usan el software de Bolt se ha disparado, de 800.000 a principios de 2020 a más de 12 millones en la actualidad. Breslow ha firmado acuerdos con Adobe, Forever 21 y Fanatics. Los expertos dicen que Bolt tiene acuerdos que pronto se anunciarán con una importante red social y una de las tiendas por departamentos más grandes de Estados Unidos. Fuera de la compañía, Breslow ha autoeditado dos libros (Recaudación de fondos y Reclutamiento) y ha lanzado dos organizaciones sin fines de lucro: Conscious.org difunde su evangelio de «trabajar como un león» y Movement ofrece clases de baile gratuitas en Miami, Los Ángeles y Nueva York.

También ha causado confusión y controversia en toda la industria. En enero, renunció como director ejecutivo de Bolt para convertirse en su presidente ejecutivo, un movimiento extremadamente inesperado para un joven emprendedor que acababa de cerrar una ronda de financiación de 355 millones de dólares (323,07 millones de euros). Está promocionando públicamente un controvertido plan de préstamo de opciones sobre acciones para empleados que llama radical pero que los veteranos de la Web 1.0 con cicatrices de batalla dicen que es simplemente imprudente. Y recientemente recurrió a Twitter para lanzar 280 caracteres de heno a algunos de los jugadores más importantes de Silicon Valley.

«No tengo miedo de molestar a algunas personas poderosas. Si no voy a hablar sobre la oscuridad que veo en Silicon Valley, ¿quién lo hará?»

En enero, Breslow tuiteó un discurso de varios subprocesos en el que argumentaba que Stripe, el favorito de los pagos, valorado en 95.000 millones de dólares (86.455 millones de euros); y Y Combinator, el acelerador de empresas emergentes de élite, son «jefes de la mafia» que se confabulan para aplastar a la competencia fintech. Era a la vez comercial y personal para él. Stripe es un competidor. Y Combinator lo había rechazado.

En febrero, escribió que Shopify, la empresa de comercio electrónico de 90 mil millones de dólares (81,91 mil millones de euros) que ofrece herramientas de alta tecnología a las pequeñas empresas, se come su propio ecosistema al robar las mejores ideas de su comunidad de desarrolladores. Ni Stripe ni Shopify, ni Patrick Collison ni Tobias Lütke, sus respectivos directores ejecutivos multimillonarios, han respondido públicamente a sus provocaciones.

No tengo miedo de molestar a algunas personas poderosas. Si no voy a hablar sobre la oscuridad que veo en Silicon Valley, ¿quién lo hará?”, dice Breslow. “Creo que deberías compartir el conocimiento y también compartir las luchas, porque lo que más odio de Silicon Valley es que todos cuentan una historia de Cenicienta”.

Por supuesto, compartir las luchas también es un buen marketing. Bolt, una empresa emergente de pago digital inestable que está lejos de ser un nombre familiar, necesita registrar a millones de usuarios rápidamente. Una pelea de Twitter en el momento oportuno con competidores conocidos es una forma barata de llamar la atención y generar entusiasmo.

Breslow dice que sus tuits están lejos de ser diatribas trumpianas nocturnas. Antes de publicar, medita sobre la tesis y pide retroalimentación a su liderazgo, ahora compuesto por operadores experimentados de Amazon, Twitter y Pinterest. Gerentes, inversionistas y clientes dicen que están de acuerdo con su estilo franco.

"Ese es Ryan. Es un emprendedor de la Generación Z insatisfecho con el orden del mundo y quiere cambiarlo", dice el director ejecutivo de Bolt, Maju Kuruvilla, exejecutivo de Amazon que administró la logística global y el cumplimiento de Prime. “La mayoría de las personas que logran el éxito no alteran el carrito de manzanas. Ryan es más intrépido”.

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Ryan Breslow.

El CEO de BigCommerce, Brent Bellm, un cliente de Bolt cuyo software impulsa a más de 60.000 tiendas en línea, es un gran admirador: «Me encanta cuando la gente usa su libertad de expresión para decir algo provocativo e interesante, en lugar de insulso o políticamente correcto. Es fantástico».

La promesa de Bolt es simple: eventualmente brindar a millones de comerciantes y cientos de millones de compradores un pago digital sin problemas con un solo clic. Amazon lo ha tenido durante años. También Shopify. Entonces, ¿por qué no la tienda de abarrotes regional, el minorista mediano o la cadena de tiendas de automóviles? Bolt apunta a este enorme término medio.

“Están en un mercado muy grande y tienen oportunidades muy grandes. En cinco a diez años, podrían impulsar el 20% del mercado minorista”, dice Dennis Cong, fundador de CE Innovation Capital, quien invirtió en la ronda Serie E de Bolt. En 2021, Amazon vendió alrededor de US$ 600.000 millones en bienes. La red de Shopify de más de 1 millón de tiendas movió US$ 175.000 millones. Bolt persigue al resto de los comerciantes del mundo, quienes, según Statista, vendieron alrededor de US$ 4,9 billones en línea en 2021.

Para un comprador, Bolt pone fin a la necesidad de completar formularios, buscar números de tarjetas de crédito y recordar otra contraseña. Puede unirse a su red de compras simplemente marcando una casilla cuando realiza el pago en una tienda asociada. Luego, cada vez que visite un sitio impulsado por Bolt, será reconocido y podrá iniciar sesión y hacer una compra con un solo clic y el código enviado por mensaje de texto o correo electrónico.

Para los vendedores, la reducción de la fricción del pago con un solo clic significa más ventas, más a menudo. Hoy en día, hasta el 70% de los artículos quedan varados en los carritos de pago en línea. A Bolt se le paga solo cuando hay una venta, tomando alrededor del 2% de cada transacción. Eso es más o menos lo mismo que Shopify cobra a los clientes que no usan su software de pagos interno. Amazon maneja todo, pero golpea a sus vendedores externos con tarifas elevadas que van del 8% al 45% del precio minorista. Los comerciantes de pernos son responsables de pagar sus propias tarifas de envío y tarjeta de crédito.

En la superficie, el proceso de pago es aburrido y simple, pero la tecnología y los desafíos regulatorios son difíciles. El sitio de cada minorista debe manejar los pagos, los impuestos sobre las ventas, el inventario, los costos de envío, las direcciones de entrega y los códigos de cupón, todo mientras observa con ojo de águila el fraude. “Tuve que crear 30 integraciones antes de poder realizar una compra. El software es muy complicado; muchos de los ecosistemas de comercio están pirateados”, dice Breslow. “Es por eso que el pago en la mayoría de los sitios parece haber sido construido diez años antes que el resto del sitio. Y tuvimos que hacer algo que es mucho más difícil: construir un marco general que pudiera instalarse en cualquier lugar”.

Peter Krukovsky, analista senior de tecnología financiera de Moody's, dice que los competidores en el espacio abarrotado deben ofrecer más que velocidad para ganar clientes. Amazon tiene escala, confiabilidad y entrega gratuita. PayPal, el abuelo de los procesadores de pagos en línea, que es aceptado por el 80% de los 500 sitios más grandes de EE.UU., ofrece protección contra fraudes, pagos entre pares y tarjetas de débito. Apple Pay, preinstalado en más de 110 millones de iPhones solo en Estados Unidos, funciona igualmente bien en la App Store y en su cafetería local. Las empresas fintech Affirm, Afterpay y Klarna otorgan préstamos instantáneos a los usuarios. Incluso los navegadores web más comunes completan automáticamente las direcciones de envío y los números de tarjetas de crédito para facilitar el pago.

Muchos poderosos esfuerzos han fallado. Visa, Chase, American Express, Google, Samsung y Walmart han lanzado botones de «comprar ahora» solo para verlos estancarse. Incluso Amazon, el OG de las compras con un solo clic, ralentizó su campaña para colocar su botón amarillo de compra en sitios externos. “Es un gran cementerio”, dice Lisa Ellis, directora general sénior de la tienda de investigación MoffettNathanson. “Docenas de empresas han ganado terreno, alcanzan el 10% de penetración de los comerciantes y luego mueren porque nunca obtienen suficientes clientes”.

Breslow cree que Bolt puede engañar a la muerte, y justificar su burbujeante valoración, yendo más allá del botón de compra. Bolt quiere trabajar como un puente, impulsando las transacciones entre bastidores. Piense en «Intel Inside» para el comercio minorista. En el mundo tribal de fintech esto podría ser un diferenciador real. Bolt quiere ser Suiza. Su middleware funciona con cualquier procesador de pago, lenguaje de codificación y método de compra: tarjetas de crédito y débito, Apple Pay, Google Pay, PayPal, firmas de compra ahora y pago posterior y, pronto, criptografía. Sin vínculos con ninguna tarjeta de crédito, banco, telecomunicaciones, gigante de las redes sociales o marca comercial, Bolt puede trabajar con todos.

Los inversionistas miran más allá de sus miserables US$ 40 millones en ventas anuales, en parte porque los nuevos socios minoristas grandes, que Breslow está firmando en masa, tardan meses en entrar en funcionamiento en la red. Esperan que tanto los ingresos como los usuarios aumenten en la segunda mitad de 2022. “Buscamos una combinación de un fundador y un equipo increíbles, temáticas correctas, tracción del producto y una adopción muy sólida por parte de los clientes. Bolt tiene todo esto”, dice Howard Han, inversionista de Liontree. “Los acuerdos empresariales tienen un retraso desde que firmas e incorporas a un cliente. Estamos mirando la tubería más que nada: quién está usando el producto, los tipos de negocios que están ganando”.

Es la escala potencial la que tiene patrocinadores que se acumulan a precios de decacornio. “Sí, las valoraciones se han vuelto locas para todos en los últimos 12 meses”, dice Neeraj Chandra, fundador de Untitled Investments y ex socio de Tiger Global. “Pero Bolt está firmando acuerdos con comerciantes que pueden entregar US$ 100 millones en transacciones brutas al año. Para nosotros ese es el motor principal”.


De estudiar en un colegio público a abandonar Stanford


Fue en un campo de práctica, en lugar de un laboratorio de computación, donde Breslow comenzó a recorrer el camino que lo llevaría a miles de millones. Creció en North Miami Beach en una familia de enérgicos propietarios de pequeñas empresas. Su abuelo había dirigido una tienda de jeans, una pequeña empresa de contabilidad y un mercado de mariscos. El negocio de sus padres: Aqua Golf, un querido campo local donde los piratas informáticos podían arrojar pelotas a un lago. Se convirtió brevemente en una atracción turística a fines de la década de 1990 después de que los hermanos Farrelly lo presentaran en Algo pasa con Mary. Breslow pasó su juventud limpiando clubes, manejando la caja registradora y atrapando pelotas con una red de pesca. “Tendría 13 años y estaría a cargo de todo el taller”, dice. “A una edad temprana, mi papá me enseñó el valor de un dólar”.

Asistió a Michael Krop Senior High, una escuela pública de 2.500 estudiantes donde más de la mitad de los niños vivían por debajo del umbral de la pobreza. Estudió mucho, tomó tantas clases como pudo mientras obtenía créditos adicionales en línea. Aprendió por sí mismo a programar usando tutoriales en línea y YouTube. Lanzó una empresa de colchones en línea llamada Memory Foam Doctor y creó sitios web para Bal Harbour, un centro comercial de lujo, y UNKNWN, una marca de ropa de calle respaldada por LeBron James. “Ganaba alrededor de 1.000 por proyecto, así que no estaba acumulando, pero definitivamente ganaba más que cualquiera de mis amigos”.

Las buenas calificaciones y el ajetreo empresarial le valieron la admisión a Stanford en 2012. Palo Alto fue un choque cultural. El cajero del campo de prácticas ahora era compañero de clase del conjunto del club de campo. “Nunca había conocido a niños con este nivel de riqueza. Los padres habían fundado empresas y eran directores ejecutivos de corporaciones”, dice. “Los padres los tenían en clases de programación desde los 12 años”.

Si se sintió intimidado, pero no dejó que se notara. Estudió informática, se metió en breakdance, relanzó el capítulo de Stanford de Alpha Epsilon Pi (una fraternidad judía enfocada en el espíritu empresarial) y cofundó el club bitcoin de Stanford. En el segundo año, él y un compañero de clase comenzaron a diseñar una billetera digital que le permitía comprar pequeñas cantidades de bitcoin para usar en el comercio diario. Un veterano tecnológico de Silicon Valley prometió capital inicial y los dos se pusieron a trabajar.

Pronto, sin embargo, su cofundador perdió interés y su patrocinador renunció. Al mismo tiempo, el abuelo de Breslow, a quien consideraba su mejor amigo, murió y a su madre le diagnosticaron cáncer. «Parecía que el universo tenía un plan. Dije 'al diablo' y me salí de Stanford para construir la empresa yo solo«.

“Parecía que el universo tenía un plan. Dije 'al diablo' y me salí de Stanford para construir la empresa yo solo».

Ya no estaba en la escuela, pero hizo una copia de la llave de su habitación y siguió viviendo en su dormitorio. Ese semestre, su amigo de Stanford, Eric Feldman, se unió como cofundador. Luego, en febrero de 2014, un compañero de clase, Armaan Ali, que ahora dirige la firma de capital de riesgo Human Capital, escribió un pequeño cheque inicial. El empresario tecnológico y profesor de Stanford Jay Borenstein escribió uno más grande y Breslow consiguió un apartamento.

Él y Feldman pasaron un año aprendiendo sobre regulaciones financieras, cumplimiento, reglas de lavado de dinero y prevención de fraude. Pero había un problema mayor: Bitcoin era horrible para las compras diarias. Las transacciones eran lentas, las tarifas eran altas y ningún minorista quería aceptar una moneda que podía perder la mitad de su valor de la noche a la mañana. Necesitaban pivotar rápido. “Un día me golpeó como un rayo. Amazon ha ofrecido el pago con un solo clic desde 1999 y el resto del mundo no lo hace”, dice. “Cuanto más aprendí, más me di cuenta de lo grande que podría ser”.

Todavía tiene mucho que persuadir. Su cuenta de Twitter está llena de misivas enojadas de ejecutivos tecnológicos canosos y capitalistas de riesgo malhumorados que odian sus críticas a Silicon Valley, cómo paga a los empleados y la creciente valoración de Bolt. A Breslow no le importa. Continúa molestando a Stripe y Shopify y se mantiene firme en el nuevo programa de préstamo de opciones de Bolt, a través del cual, como parte de su compensación, les presta a los empleados efectivo para comprar opciones sobre acciones de Bolt.

Breslow ha llamado a la política “un gran avance” y “el programa de opciones más amigable para los empleados posible”. El problema es que no es una idea nueva, y no es necesariamente buena. La práctica de que las empresas prestaran dinero a los empleados para comprar opciones sobre acciones como una forma de aprovechar su salario era común en la década de 1990 y terminó en un desastre. Cuando estalló la primera burbuja tecnológica, las opciones no valieron nada, los trabajos de las personas se evaporaron, y vencieron los préstamos.

Breslow no tiene miedo de dejar que la exageración, o a veces la verdad, se interponga en el camino de una buena historia. En febrero, se jactó ante Forbes de que es un extraño que nunca ha tomado un centavo de Sand Hill Road, abreviatura de capital de riesgo de Silicon Valley. Sin embargo, su lista de inversores incluye las firmas del Área de la Bahía Tribe Capital, Soma Capital, Ridge Ventures y Sand Hill Angels. Un exempleado de Bolt dice que en los primeros días, algunos miembros del equipo de ventas inflaron los ingresos y el valor de las transacciones para aumentar sus comisiones. Breslow lo reconoce. “Algunos vendedores y algunos comerciantes inflaron los números. Lo pusimos a dormir súper rápido, terminamos con los autoinformes y creamos un comité de auditoría para revisar los datos y las cifras. Nunca tergiversamos los números a los accionistas o durante la recaudación de fondos”.

En verdad, Breslow está siguiendo un libro de jugadas bien usado en una industria de fingir hasta que lo logres llena de afirmaciones escandalosas, filosofías extravagantes, rutinas extravagantes y cultos a la personalidad. Después de todo, esta es la industria responsable del biohacking, las microdosis, las relaciones poliamorosas y el Burning Man. Comparado con muchos de sus compañeros, es positivamente directo.

Con su nuevo CEO a cargo de las operaciones diarias de Bolt, Breslow puede concentrarse en cerrar grandes negocios. Las fuentes dicen que actualmente está recaudando más capital con una valoración de US$ 14.000 millones. También está reclutando codificadores estrella y, sí, está haciendo más ruido. Ciertamente, no tiene planes de calmarse. “Si te molesta que diga mi verdad, bueno, ¿adivina qué? Más de eso va a suceder, probablemente no deberías invertir en mí”.

 

*Publicada en Forbes US

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